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科普:人类能防止小行星撞地球吗?

新华社华盛顿11月24日电有小行星要撞向地球?这样的消息一旦出现,多多少少总会让生活在地球上的人们略感恐慌。事实上,虽然每年有大量小行星撞向地球,但绝大部分都在地球大气层中分解。不过,小行星撞地球的风险理论上确实存在。

据美国行星学会介绍,目前关于防止小行星撞击地球的技术存在多种思路,极端方式是核爆,比较温和的方式是让一个重型航天器擦过小行星,从而使小行星偏离原来轨道。介于二者之间的是动能撞击器技术,重点是以一个或多个航天器高速撞击小行星,以改变其轨道。

美国航天局于美国东部时间24日发射一个任务名为“双小行星重定向测试(DART)”的航天器,引导它撞击一个小型天体,以评估防御小行星撞地球技术。这是美国航天局第一项验证动能撞击器技术的任务,即通过撞击小行星改变其轨道,保卫地球不被小行星撞击。

这项任务由美国航天局交由约翰斯·霍普金斯大学应用物理实验室负责,将首次测试这种驱离小行星的策略是否切合实际:测试航天器能否自主航行到目标小行星附近并刻意撞上去,同时观测小行星偏离原轨道的程度。简单来说,这是一次“有去无回”的任务,用以证明利用撞击策略预防小行星撞地球的可行性。

DART任务航天器相对较小,主体约1米见方,两侧各有一个完全展开后长约8.5米的太阳能板,发射时重约610千克。DART任务航天器搭载了约50千克重、用于航天器制动和姿态控制的肼类推进剂,以及约60千克用于操作离子推进技术验证机的氙。

据美国航天局介绍,目标小行星系统由一颗直径约780米的小行星和一颗直径约160米的小行星组成,后者环绕前者飞行,也是前者的小卫星。在整体围绕太阳公转的同时,这两颗小行星偶尔会运行到离地球较近的位置。其中,小卫星就是这次试验要撞击的对象。

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