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泰坦尼克号残骸正被"吃光":很快将彻底消失?(1)

2017-03-16 11:09:48  BBC    参与评论()人

据BBC报道,有些报道暗示,由于受到微生物侵蚀分解,泰坦尼克号可能在20年内彻底消失。但另一方面,有些细菌可能正帮助保护这艘沉船,不至于让它在短期内腐烂崩解。

泰坦尼克号残骸正被“吃光”:很快将彻底消失?

当泰坦尼克号于1912年开始其处女航时,没人能预测到这艘华丽的游轮会变成如今的模样:锈迹斑斑地躺在安静的大西洋海底。但在其命运多舛的大西洋之旅100多年后,这艘游轮依然保留下许多残骸。然而,科学家们认为,在几十年内,这艘巨轮可能什么都剩不下,彻底在世界上消失。因为有一些专门以吃铁壳为生的细菌,正慢慢将泰坦尼克号“吃光”。

美国罗德岛大学海洋学家罗伯特·巴拉德(RobertBallard)于1985年发现泰坦尼克号残骸。鲜为人知的是,当时巴拉德当时正参与美国海军的一项秘密任务,帮助确定两艘在冷战期间沉没的美国核潜艇残骸的位置,而泰坦尼克号只是他们偶然发现的产物。当时,它正好在两艘核潜艇残骸之间被发现。

泰坦尼克号最初被发现时,它保存的相当完好。位于水面3800米之下,缺少阳光照射和巨大的水压,导致那里不适合大多数生命生存,这减缓了它受腐蚀的速度。然而30年后,由于受到以咀嚼金属为生的细菌侵蚀,泰坦尼克号的船壳已经消失。有些研究人员预测,这艘沉船很可能在14年内彻底消失。

泰坦尼克号残骸正被“吃光”:很快将彻底消失?

图:泰坦尼克号在处女航时撞上冰山沉没

那么,这种正吃掉泰坦尼克号的细菌到底为何方神圣?我们的故事始于1991年,当时加拿大达尔豪西大学的科学家收集锈迹形成的、类似冰柱的锈衣样本,它们就悬挂在沉船上。研究人员将它们带回实验室,发现它们似乎属于生命体。但是直到2010年,由达尔豪西大学科学家亨利埃塔·曼恩(HenriettaMann)领导的另一个团队,才最终确认了这种生命体到底是什么。

曼恩等人分离出一种细菌,然后发现了一门全新学科。曼恩和同事们以泰坦尼克号为其命名,取名Halomonastitanicae。这种细菌可在地球上大多数生命形态完全不适合生存的环境中存活,即没有光线、压力巨大的深水中。但它具备惊人的能力,甚至可生活在其他极端环境中,比如盐沼。在这种环境中,由于不断蒸发,水会急剧减少,盐度则会大幅上升。而Halomonastitanicae可以根据环境进化,以应对不同的问题。

如果细胞所处的环境盐度太高,水就会从细胞中挤出来,导致细胞萎缩、崩溃和死亡。可是,盐分太少也可能引发致命影响。举例来说,血细胞放入纯水中,会因“洪水泛滥”而破裂。这些现象之所以会发生,是由水的特性决定的,水倾向于从高浓度区向低浓度区移动,这种现象被称为渗透。

泰坦尼克号残骸正被“吃光”:很快将彻底消失?

图:Halomonas titanicae也经常在盐沼中被发现

这意味着什么?盐、糖以及其他小分子都会在水中溶解,堵塞和占用空间。这意味着,水本身的空间就会减少。当这些低水区与纯水接触时,水就会涌入以恢复平衡。这就像在冬天时,当你打开房门时,热空气会冲出房间一样。由于细胞膜是透水的,这意味着所有的生命形态对内部和外部盐度水平变化都非常敏感。

 
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