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中子星引力波险些被错过 为何引起天文界震动?

2017-10-17 10:57:54    中国青年网  参与评论()人

新华国际头条微信公号消息,多国天文学家16日宣布首次直接探测到双中子星合并产生的引力波及其伴随的电磁信号。这是人类历史上第一次实现引力波的多信使观测,为认识宇宙提供了电磁天文学单独所不能实现的新机会。

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去年2月,在华盛顿举行的新闻发布会上,显示屏展现出科学家们捕捉到的引力波信号图像。本文图片均来自新华国际头条微信公号

那么,中子星引力波怎么探测?为什么重要?解答了哪些疑问?还存在哪些问题?新华社记者就此采访了有关科学家。

险些错过

引力波由黑洞等天体在碰撞过程中产生,可把它想象成石头丢进水里产生的波纹。100多年前,爱因斯坦的广义相对论预言了引力波的存在,但直到2015年才首次获得证实。

8月17日,美国“激光干涉引力波天文台”(LIGO)捕捉到这次的中子星引力波信号。LIGO有两个探测器,分别建在相距3000公里的路易斯安那州利文斯顿市与华盛顿州小城汉福德市。

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美国路易斯安那州利文斯顿市的激光干涉引力波天文台的资料照片。

有意思的是,由于噪声污染,LIGO软件系统起初并没有在利文斯顿探测器的数据中检测到信号,差点让我们与这次重大发现失之交臂。幸运的是,利文斯顿探测器获得的数据足够清晰,促使软件快速确认这是一个引力波信号,并命名为GW170817。

仅仅在LIGO观测到引力波信号后的1.7秒,美国费米太空望远镜探测到名为GRB170817A的伽马射线暴。“费米太空望远镜几乎在同一时间观测到伽马射线暴,让我们更加兴奋,也更有紧迫感,”加州理工学院LIGO数据分析小组负责人艾伦·温斯坦教授回忆说。

LIGO和费米太空望远镜在遇到强信号时,会自动向天文界发送警报。这是一场与时间的赛跑,世界范围内的望远镜后续观测随即启动。大约11个小时后,位于智利的斯沃普望远镜率先观测到此次信号的光学对应物——位于名为NGC4993星系的双中子星系统。

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